Cho vay thế chấp dưới chuẩn (sub-prime mortgage) là một loại hình cho vay mà bên vay vốn là những người không đáp ứng đầy đủ những tiêu chuẩn cơ bản để vay vốn. Theo đó, các chủ nợ nhận thức rõ ràng rằng chất lượng các khoản vay này là xấu và rủi ro tín dụng chủ yếu được bù đắp bằng lãi suất cao và tài sản thế chấp. Tài sản thế chấp cho các khoản vay này thường chính là các bất động sản mà người vay vốn mua. Tuy nhiên, điều đáng nói ở đây là các khoản vay thế chấp này thường được kéo dài thời gian trả nợ của người đi vay dẫn đến nhiều người có khả năng vay được tiền để mua nhà dựa trên nguồn chi trả là thu nhập trong tương lai.
           Vào những năm cuối thế kỳ XX, đầu thế kỷ XXI, nhiều người cho rằng thị trường bất động sản Mỹ vẫn chưa phục hồi sau suy thoái kinh tế đầu thập kỷ 90, và đang là một địa chỉ đầu tư rất hấp dẫn. Nhu cầu đầu tư vào bất động sản tăng lên cùng với việc vốn vay thế chấp bất động sản trở nên dồi dào và việc chứng khoán hóa các khoản cho vay này đã đẩy quả bóng rủi ro ra khỏi tay người cho vay ban đầu. Các tiêu chuẩn cho vay càng trở trở nên dễ dãi hơn, người mua nhà dễ dàng vay được hàng trăm nghìn đôla trong 30 năm chỉ bằng việc nói với ngân hàng số tiền họ kiếm được hàng tháng – không cần bất cứ chứng từ nào. Khoản cho vay kiểu này được gọi là cho vay với “thu nhập tự khai báo”. Khoảng 40% tổng số thị trường cho vay dưới chuẩn (với quy mô khoảng 400 đến 500 tỷ đôla dư nợ) là những khoản cho vay thuộc hình thức này. Kể cả trong những ước tính sát thực nhất thì có đến hơn phân nửa những khoản cho vay cầm cố bất động sản là không có chứng nhận thu nhập.
            Những khoản đầu tư kiểu như ở trên, là cực kỳ rủi ro. Lợi nhuận càng cao thì rủi ro càng cao. Nhưng hầu hết các nhà đầu tư đều cho rằng giá nhà đất tiếp tục tăng vọt lên, rất cao. Điều đó lý giải tại sao cho vay thế chấp mua nhà đã tạo nên những lan truyền mạnh mẽ. Thị trường nhà đất Mỹ giống như một khoản đặt cược chắc chắn mà phần lớn của hệ thống tài chính toàn cầu muốn có nó.
            Sự kết hợp giữa đầu tư rủi ro cao và diễn ra tràn lan đã làm cho các ngân hàng phải co mình lại khi giá nhà đất sụt giảm và lãi suất tăng lên vào cuối năm 2006 và đầu năm 2007. Bong bóng nhà đất đã dẫn đến đổ vỡ. Đó là lý do tại sao Cục Dự trữ liên bang Mỹ (FED) đã phải làm những việc chưa từng có tiền lệ để lấy lại niềm tin cho nước Mỹ; và đó cũng là một nguyên nhân sâu xa lý giải cho sự bùng phát khủng hoảng thanh khoản-tín dụng-tài chính khởi đầu từ nước Mỹ cho đến hiện nay.